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Robinson Jerome 5 septembre 2019

La garde côtière des États-Unis était à la recherche des disparus après l’incendie d’un bateau de plongée sous-marine dans le sud de la Californie, a déclaré la capitaine Monica Rochester lors d’une conférence de presse lundi.

Les coups frénétiques ont eu lieu bien avant l’aube et ont réveillé Bob et Shirley Hansen sur leur bateau de pêche The Grape Escape, d’une longueur de 60 pieds, amarrés pour la nuit au large de la côte sud de la Californie.

Cinq hommes essoufflés, trempés et frissonnant dans leurs sous-vêtements, ont raconté aux Hansen un incendie catastrophique qui avait ravagé leur navire de plongée sous-marine commerciale de 75 pieds, le Conception, à seulement plusieurs centaines de pieds de distance. Les deux hommes, tous membres de l’équipage, avaient échappé à l’un des pires désastres maritimes de la Californie depuis des décennies. Un incendie qui, selon les autorités, aurait coûté la vie à plusieurs dizaines de personnes. Au total, 39 personnes étaient à bord du Conception et lundi, 20 corps avaient été retrouvés, a déclaré le shérif Bill Brown du comté de Santa Barbara.

Les équipes de secours ont parcouru les eaux au sud de Santa Barbara et à l’ouest de Los Angeles toute la journée de lundi, dans l’espoir de retrouver des survivants parmi les six membres d’équipage et les 33 passagers du Conception, qui avait effectué une excursion de trois jours dans la Manche. Les îles, qui font partie d’un parc national de criques sauvages et escarpées du Pacifique.

La Capt Monica Rochester, porte-parole des garde-côtes, a déclaré lundi lors d’une conférence de presse que les recherches se poursuivraient toute la nuit. Mais elle a dit que les membres de l’équipage étaient les seuls survivants connus de la Conception. C’est un événement très tragique et nous allons fouiller toute la nuit, jusqu’au matin. Mais je pense que nous devrions tous être prêts à passer au pire résultat , a-t-elle déclaré.

Les passagers de la Conception dormaient dans une seule pièce serrée sous le pont avec des lits superposés, selon un plan du bateau figurant sur le site Web de Truth Aquatics, la société qui exploitait le navire et est basée à Santa Barbara. Des escaliers étroits depuis les dortoirs et les douches menaient à la cuisine. On ignore encore ce qui a déclenché l’incendie. Mais M. Brown a déclaré vous n’auriez pas pu demander une situation pire.

Lundi, il était trop tôt pour dire si la négligence avait joué un rôle dans l’incendie. Le navire était en parfaite conformité, a déclaré le capitaine Rochester lors d’une conférence de presse. Le bateau était équipé d’un système d’extinction d’incendie dans la salle des machines. Le bateau avait également un barbecue intégré à bord, selon le site internet.

Après avoir répondu à l’appel de Mayday vers 15 h 15, les garde-côtes ont envoyé deux équipages d’hélicoptères et plusieurs bateaux sur les lieux, où ils ont été accueillis par les services répressifs partenaires. Au moment de l’incendie, le Conception était amarré à Platts Harbour, au nord de l’île de Santa Cruz. Au lever du soleil, il fumait mais flottait toujours, selon une photo publiée par les pompiers de Santa Barbara. Il a coulé plus tard dans la matinée, à une vingtaine de mètres du rivage.

Lundi, dans le port de Santa Barbara, où se trouve Truth Aquatics, résidents et visiteurs s’interrogent sur la cause de l’incendie. Michael Gaffney, 62 ans, qui habite en face du port, a déclaré qu’il voyait des touristes de tout le pays et même du monde faire la queue pour les voyages de plongée. “C’est horrible. Si vous êtes pris au piège, il n’ya nulle part où aller », a-t-il déclaré.

Le port de Channel Islands à Oxnard, en Californie, où se trouve le siège de la garde côtière locale, était recouvert de brouillard lundi matin. En dépit de la tragédie au large des côtes, les affaires se sont poursuivies pratiquement comme d’habitude le long du port sur l’eau étaient des bateaux de plaisance, des kayakistes et des pagayeurs.

L’île de Santa Cruz, dans le comté de Santa Barbara, est l’une des cinq îles du parc national des îles Channel, selon le site Web du Service des parcs nationaux, qui possède et gère environ le quart de l’île. Les trois autres quarts sont détenus et gérés par Nature Conservancy. La plus grande des îles californiennes, l’île de Santa Cruz, se trouve à une trentaine de kilomètres de Ventura.

Nos cœurs sont avec les familles et les proches touchés par cet incident tragique, a déclaré le gouverneur Gavin Newsom sur Twitter. Nous sommes éternellement reconnaissants envers nos héroïques travailleurs médicaux d’urgence sur place, qui travaillent pour que chaque individu soit retrouvé.

Les autorités n’ont pas divulgué les noms ni la nationalité des morts ou des disparus.

Robinson Jerome

Twitter : @robinsonjerome8

Gmail : jeromerobinson64@gmail.com

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