Découverte d’une mâchoire de requin de 330 millions d’années dans la grotte du Kentucky

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En novembre 2019, le paléontologue John-Paul Hodnett s’est retrouvé à ramper dans les creux sinueux du parc national de Mammoth Cave, vers un site éloigné qu’il soupçonnait de détenir un trésor préhistorique. Hodnett avait récemment reçu des photos, prises par les scientifiques de Mammoth Cave, Rick Olson et Rick Toomey, qui semblaient montrer du cartilage de requin fossilisé une découverte rare en effet, car le cartilage n’est pas souvent conservé dans les archives fossiles.

Des parties de la tête d’un ancien requin étaient incrustées dans les parois de la grotte, notamment des dents, la mâchoire inférieure et le cartilage du crâne. La créature avait à peu près la taille d’un grand requin blanc et vivait il y a environ 330 millions d’années, ses restes, disent les scientifiques, offrent un nouvel aperçu des créatures préhistoriques qui ont autrefois traqué les eaux de l’Amérique du Nord.

Aujourd’hui, le Kentucky est un État enclavé, ce qui en fait un endroit étrange où les fossiles de requins refont surface. Mais à la fin du Mississippien qui s’étalait d’environ 330 millions à 325 millions d’années, selon George Dvorsky de Gizmodo une grande partie de l’Amérique du Nord était couverte de mers peu profondes. Le Mississippien est un sous-ensemble de l’époque du Carbonifère, qui a été surnommée «l’âge d’or des requins» après un événement d’extinction à la fin du Dévonien qui a tué environ 75 pour cent de toutes les espèces sur Terre, y compris de nombreuses lignées marines, les requins ont émergé en tant que prédateurs de l’apex de l’océan.

La découverte des restes de la tête d’un requin, qui comprenait non seulement les dents, mais aussi la mâchoire inférieure et le cartilage du crâne, était également passionnante. Hodnett a identifié les spécimens comme appartenant à Saivodus striatus, une espèce du Paléozoïque qui “est un requin cténacanthe, un groupe de requins qui sont des cousins éloignés de la lignée de la famille des requins modernes , a déclaré Hodnett à Gizmodo. Tous les cténacanthes dénudent des épines dorsales allongées, semblables à celles que l’on voit chez les requins cornes et les roussards vivants.

Saivodus striatus pourrait atteindre jusqu’à 30 pieds de long, ce qui en fait l’un des plus grands ctenacanthes à évoluer , ajoute Hodnett. L’individu trouvé à Mammoth Cave était probablement un peu plus petit, s’étendant entre 15 et 20 pieds. Bien que ces créatures marines rivalisent avec les grands blancs, elles peuvent avoir eu des habitudes alimentaires différentes; les dents de Saivodus striatus étaient mieux adaptées pour saisir des proies à corps mou que pour couper la chair.

L’espèce est principalement connue des paléontologues à travers des «dents isolées» trouvées en Amérique du Nord et en Europe, dit Hodnett. Mais à l’intérieur de la grotte Mammoth, à l’écart des éléments, les parties de la mâchoire et du crâne ont été bien préservées au fil des âges. Hodnett et ses collègues prévoient de présenter leurs résultats préliminaires en octobre lors d’une réunion de la Society of Vertebrate Paleontology, bien que des questions demeurent. On ne sait pas, par exemple, quelle proportion du requin est incrustée dans les murs de la grotte.

ROBINSON JEROME
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